Esta empresa estrangeira de máquinas de votar quer adquirir a América – se conseguir por meio da Fox News

Quinze anos atrás, a Smartmatic foi expulsa dos Estados Unidos por Lou Dobbs – mas agora ele está fora do ar e a empresa de urna eletrônica está tentando se firmar nos Estados Unidos mais uma vez.


euNo rastro da eleição presidencial do ano passado, enquanto Donald Trump empurrava sua narrativa contrafactual sobre fraude eleitoral, Antonio Mugica assistia à Smartmatic, sua pouco conhecida empresa de urna eletrônica no Reino Unido, tornar-se um bicho-papão na mídia de direita.

Não foi a primeira vez. Em 2005, Lou Dobbs afirmou que as máquinas de Mugica colocam “a democracia em risco”. Isso era estranho, porque as máquinas da Smartmatic não eram amplamente utilizadas nos EUA. Mas desta vez foi pior. A empresa sediada em Londres estourou nas manchetes – junto com a Dominion Voting Systems, sediada em Denver – enquanto rumores se espalhavam nas redes sociais de que ambas as empresas desligar, seus executivos em fuga. Alguns disseram que a Smartmatic, que fornecia máquinas apenas para o condado de Los Angeles em 2020, possuído secretamente o Domínio muito maior, que registrou votos em mais de duas dezenas de estados.

“Isso foi tão ultrajante e louco”, disse o CEO Mugica, de 46 anos da Smartmatic, em uma rara entrevista em profundidade. “Eu pensei, ninguém iria acreditar.”

Mas eles fizeram. A Smartmatic imediatamente entrou com um processo por difamação contra a Fox, três de seus âncoras e dois leais a Trump por $ 2,7 bilhões em danos financeiros, que é o quanto os cofundadores venezuelanos da Smartmatic dizem que sua empresa valeria nos próximos cinco anos se não fosse pela polêmica gerada. (Forbes avalia a Smartmatic, que é uma empresa privada, em cerca de US $ 730 milhões. A participação de 66% da família Mugica vale cerca de US $ 480 milhões. O outro cofundador, Roger Piñate, e sua família têm uma participação de 19%. A empresa teve uma receita estimada de US $ 115 milhões no ano passado.)

A notícia falsa custou à Smartmatic US $ 500 milhões em lucros potenciais ao longo de cinco anos, de acordo com o processo, e atrapalhou seus planos de expansão para os Estados Unidos (esta alegação parece um tanto otimista, dado que a Smartmatic registrou US $ 450 milhões em lucros no total nos últimos 12 anos ) Domínio entrou com seu próprio processo de $ 1,6 bilhão seis semanas depois, culpando a rede por pegar “uma pequena chama e transformá-la em um incêndio florestal”. A Fox apresentou quatro. moções para indeferir o processo da Smartmatic, citando os direitos da Primeira Emenda da empresa e reivindicando o conteúdo, era uma questão de interesse público.

“A Fox atinge um bilhão de telespectadores em todo o mundo”, diz Mugica, que chama Bill Gates e Steve Jobs de seus ídolos. “Todo mundo olha para a América. Quando isso acontece nos EUA, é um problema. ”

Mugica e Piñate se conheceram como estudantes de engenharia na Universidade Simón Bolívar, o chamado MIT da Venezuela, e fundaram a Smartmatic em 2000, no auge da primeira bolha da Internet. A empresa, originalmente sediada na Flórida, começou como um negócio de segurança cibernética com o objetivo de construir conexões seguras entre agências bancárias. Enquanto trabalhavam nesse negócio na casa de férias da família de Mugica em Boca Raton, os dois amigos tiveram assentos na primeira fila para o desastre do “chad enforcado” na Flórida nas eleições de 2000. Eles viram uma explosão de interesse em modernizar as eleições da América, e eles quiseram.

As eleições, é claro, são o assunto público final, mas a mecânica da democracia é, na prática, impulsionada pela empresa privada. Algumas empresas, incluindo Smartmatic, Dominion e Election Software & Systems, criam e vendem o hardware e o software que registram e rastreiam os votos e os lucrativos contratos de suporte para mantê-los funcionando. É um negócio global considerável que Wintergreen Research as estimativas serão de US $ 8 bilhões em 2026.

Os dois sócios começaram a construir uma máquina de votação para complementar seu trabalho com o setor financeiro, embora inicialmente Mugica permanecesse focado nos bancos, em particular, tentando fechar um negócio de US $ 25 milhões com Banamex do Citigroup na Cidade do México. Piñate viu uma oportunidade rápida: uma comissão procurando uma maneira de realizar eleições durante o regime militar do ditador venezuelano Hugo Chávez que seria considerada legítima aos olhos do mundo. Para fazer isso, ele precisava de máquinas confiáveis.

“Você é louco”, lembra Mugica na época. “Eu não queria ter nada a ver com a Venezuela. O país está uma bagunça, e tivemos esse lindo [Banamex] contrato chegando. ”

Mas o negócio do Banamex fracassou. Mugica ficou deprimido e sem conseguir sair da cama por vários dias. Quando a realidade bateu, ele voou para Caracas com Piñate, onde eles passaram oito meses em 2004 construindo e promovendo o que alegavam ser uma tecnologia inovadora: votação eletrônica que produzia resultados rápidos e não corrompidos, bem como uma trilha de papel que fornecia uma forma alternativa de auditoria os resultados. Agora padrão em todas as novas máquinas, era uma novidade na época. Sua venda exigiu cerca de 200 apresentações para funcionários do governo venezuelano e acadêmicos. No final, depois de firmar parceria com uma empresa de telecomunicações local, eles ganharam o contrato de US $ 60 milhões, derrotando a IBM e a gigante das urnas de votação ES&S.

“As máquinas Smartmatic foram incríveis”, disse Jennie Lincoln, consultora sênior para a América Latina e o Caribe no Carter Center, que estava na equipe de monitoramento do referendo de Chávez em agosto de 2004, a primeira eleição durante a qual as máquinas Smartmatic foram usadas. “Estado da arte.”

Quando Chávez venceu, a oposição gritou e Smartmatic foi rotulado como uma ferramenta do falecido ditador, apesar da validação do Centro Carter e da Organização dos Estados Americanos. A Smartmatic tentou ignorar o alvoroço e se expandir para os EUA, pagando US $ 16 milhões em 2005 pela Sequoia Voting Systems, com sede na Califórnia. Essa compra permitiu que eles participassem de uma eleição primária em Chicago em março de 2006, anunciada como a primeira eleição criptografada do país da América. Na eleição presidencial de 2006, 17 estados, além de Washington D.C., usaram a tecnologia Smartmatic.

Mas a presença de venezuelanos nas eleições americanas não agradou a Dobbs da CNN. O incendiário conservador dedicou vários episódios de seu programa para rotular a empresa como uma entidade estrangeira corrupta que estava tentando se infiltrar nos EUA. Foi esmagador e em 2007 os sócios venderam a Sequoia e deixaram os EUA.

Houve muito crescimento fora dos Estados Unidos. Nos últimos 14 anos, a Smartmatic registrou e tabulou mais de 5 bilhões de votos globalmente. Eles têm apoiado as campanhas de registro de eleitores na Bolívia e na Zâmbia. Suas máquinas foram usadas em eleições em 29 países, de Omã à Itália, incluindo uma das maiores eleições da história nas Filipinas. Não é um negócio especialmente lucrativo e é altamente cíclico. Na maioria dos anos, a Smartmatic ganha dinheiro, mas em 2019, o ano mais recente para o qual dados financeiros completos estão disponíveis, a Smartmatic perdeu US $ 17 milhões em US $ 144 milhões em vendas. Mesmo assim, o maior prêmio ainda é a América.

“Os EUA parecem achar razoável gastar US $ 3.000 ou US $ 4.000 em uma máquina de votação”, diz Dan Wallach, professor da Rice University especializado em sistemas de votação e segurança cibernética. “A maioria dos outros países estão tipo,‘ Fale comigo sobre US $ 100 ou menos ’. As margens são muito mais estreitas em outros países.”

A Comissão Federal de Assistência Eleitoral dos Estados Unidos aprovou oito fabricantes de máquinas de votação. Smartmatic está entre eles, mas Election Software & Systems, Dominion e Hart Intercivic têm uma participação de mercado combinada de 90%. É um negócio competitivo, com muitos cotovelos afiados. Depois de perder o contrato em Los Angeles em 2018, a ES&S acusou a Smartmatic de roubar sua propriedade intelectual. A própria ES&S enfrentou crescente escrutínio nos últimos três anos, devido a vários contratempos eleitorais, enquanto a Smartmatic e a Dominion tinham suas próprias disputa em 2013 devido a uma alegada violação de licenciamento.

O contrato do condado de Los Angeles marcou o grande retorno da Smartmatic aos EUA. Los Angeles estava procurando um processo eleitoral que proporcionasse acessibilidade máxima, incluindo votação por correio e opções de votação antecipada. Eles precisavam de um software que pudesse acomodar uma grande população multilíngue. A experiência global da Smartmatic valeu a pena e eles ganharam o contrato de $ 280 milhões. Para comemorar, Mugica postou fotos de Snoop Dogg e Demi Lovato no Instagram usando o software Smartmatic e começou a mapear planos de expansão para o resto do país. Existem até 600 municípios que estarão abertos para novos contratos em nos próximos cinco anos. No total, atualizar os sistemas de votação da América custaria pelo menos US $ 2,2 bilhões, de acordo com o Centro Brennan pela Justiça.

Mugica espera que a Smartmatic consiga ganhar uma boa parte disso. Mugica já pode reivindicar uma pequena vitória – o programa de Dobbs na Fox Business foi cancelado depois que a Smartmatic apresentou sua reclamação, embora nenhuma razão formal para o cancelamento de seu programa tenha sido dada – mas ele sabe que tem um trabalho difícil para ele.

“Todo secretário de Estado com um grande eleitorado republicano terá dificuldade em trabalhar conosco”, disse Mugica. “Estamos tentando mudar isso.”

Esclarecimento: Esta história foi editada para refletir que o show de Lou Dobbs foi cancelado; ele não foi despedido.

Fonte: www.forbes.com