O futebol feminino define o ritmo do jogo pandêmico

Os esportes coletivos voltam à ação neste fim de semana, quando a Liga Nacional de Futebol Feminino se torna a primeira liga profissional dos EUA a retomar o jogo desde o início do fechamento da pandemia em março, um caso de teste pioneiro para o retorno programado da NBA, WNBA, MLS e MLB no próximo mês .

“Se havia um plano de como fazer isso, ninguém o compartilhou comigo”, brinca a comissária da NWSL Lisa Baird, que foi nomeada chefe da liga em fevereiro depois que o cargo ficou vago por três anos. “Eu queria que a NBA voltasse primeiro.”

O confronto de sábado entre o reinando campeão North Carolina Courage e do popular O Portland Thorns será o primeiro de um mês da Challenge Cup disputado nos subúrbios de Salt Lake City, em Utah, sem fãs. Também faltam alguns dos maiores nomes do esporte, incluindo Christen Press, Megan Rapinoe e Tobin Heath, todos membros da equipe nacional campeã mundial dos EUA que estão de fora devido à incerteza em torno do coronavírus.

O Orlando Pride já teve que desistir da competição quando seis jogadores e quatro membros da equipe deram positivo para o coronavírus durante o regime obrigatório de testes da liga, que exigiu dois testes negativos antes de viajar para Salt Lake.

A Challenge Cup é modelada após um torneio de estilo internacional, com o valor de uma temporada em um mês, uma estrutura acordada pelos donos das equipes e pelo sindicato dos jogadores sem problemas. Um painel de 15 médicos ajudou a desenvolver protocolos de teste e segurança; Baird também combinou com as mães da liga levar seus filhos para a cidade, bem como cuidadores, se necessário, e permitiu que qualquer jogador desistisse sem nenhuma repercussão e salários e benefícios completos para o ano.

Recolocar o jogo em pé não foi um desafio pequeno, especialmente para um comissário de três meses como chefe de uma liga que está apenas começando seu caminho para a independência. Baird, ex-executivo do Comitê Olímpico dos EUA e CMO da New York Public Radio, ocupou um assento desocupado pelo ex-comissário em 2017 e assumiu o controle de um esporte que estava lutando, incluindo condições tão deploráveis ​​no Sky Blue FC que dois jogadores recusou suas escolhas de rascunho para evitá-lo.

Desde a sua criação em 2013, a liga operava sob uma Acordo de gestão com o Soccer dos EUA, que bombeou US $ 18 milhões para mantê-lo à tona. O esporte recebeu um impulso em 2019 quando a equipe nacional das mulheres dos EUA, liderada pelo Rapinoe, venceu a Copa do Mundo Feminina. O moral cresceu e o atendimento aumentou 22%, terminando em 792.409, um novo recorde de temporada.

Um dia depois que ela assumiu o comando, Baird assinou um contrato histórico de três anos com a CBS, que pagará US $ 4,5 milhões pelos direitos dos jogos da liga aérea em TV em rede pela primeira vez, bem como um acordo de direitos separado com a plataforma de streaming Twitch para alcançar um público internacional e um patrocínio de vários anos com a Verizon. A marca Secret da Procter & Gamble foi trazida como patrocinadora principal da Copa do Campeonato. Hoje, o Google
GOOGL
ingressou como parceiro; as equipes usarão o Google Meet para hospedar seções virtuais de torcida para os fãs de sua cidade natal.

“Não consigo pensar em nada que pudesse torná-lo mais desafiador”, diz Baird sobre fechar as ligas americanas dois dias em seu novo emprego. “Mas entrei porque acredito que há apetite pelo jogo das mulheres, acredito no nosso estilo de futebol e quero fazer parte do impulso daqui para frente”.

Ela ganhou apoio crítico do promotor imobiliário local e do proprietário da equipe do Utah Royals, Dell Loy Hansen, que propôs o estado como um local de bolha. Hansen ofereceu estádios e campos de treinamento usados ​​pelo Royals e suas equipes do MLS Real Salt Lake, um de seus hotéis próximos para hospedagem, e jatos para levar várias equipes para a cidade. Ele também doou US $ 700.000; trabalhou com o governador do estado, a comissão esportiva e os líderes de saúde e negócios para encontrar moradias adicionais e obter medidas de teste no local; e conseguiu que a cidade de Herriman, sede do Zion Bank Stadium do torneio, recebesse US $ 100.000 para ajudar a custear os custos.

“Queria ajudar a criar descontos e suporte suficientes para torná-lo neutro em rede para as equipes”, diz Hansen. “Eu não queria ver o futebol feminino dar um passo atrás. Seu sucesso foi conquistado com dificuldade, e esta é uma grande chance para as mulheres continuarem a fazer avanços na igualdade. ”

Ainda assim, os desafios persistem, com casos de coronavírus aumentando em partes dos Estados Unidos, incluindo Utah, e uma temporada reduzida que trará uma receita muito menor do que a esperada no início do ano. O diretor de negócios da Royals, Andy Carroll, espera que cada equipe consiga compensar parte de suas vendas perdidas de ingressos com publicidade, tocando em Navigate Research para identificar assentos que foram os mais visíveis na cobertura de TV passada e colocando banners de patrocínio no lugar dos fãs. Cada equipe da NWSL recebeu um espaço para apresentar patrocinadores locais, que serão vistos em todas as transmissões, mesmo quando eles não estiverem jogando.

Oito equipes participantes do torneio, sua equipe, zeladores e Baird desembarcaram em Salt Lake City na quarta-feira. Eles foram testados novamente e sistematicamente transferidos para seus “ambientes protegidos”, como Baird prefere chamar de bolha, que inclui elevadores dedicados, instalações de estar e jantar, áreas de lazer e transporte. O único momento em que as equipes se encontrarão será em campo, embora não haja garantias de que o ambiente do torneio permaneça seguro o suficiente para ser concluído.

“Não foi fácil pedir aos jogadores que se comprometessem a fazer isso, mas é fácil lembrar que a saúde e a segurança dos jogadores e da equipe continuarão sendo nossa principal prioridade aqui”, diz Baird. “Por fim, estamos trabalhando duro para desenvolver patrocínios, transmissão e negócios de licenças a longo prazo, para que possamos aumentar os salários e expandir. Este torneio e como todos nós nos reunimos é um forte passo nessa direção. ”

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Fonte: www.forbes.com