O presidente da Waffle House, Joe Rogers Jr., estreia-se como um bilionário enquanto a indústria de restaurantes escava dos destroços

CEnquanto visitava Destin, na cidade de Panhandle, na Flórida, durante vários dias de 70 graus em meados de março, o presidente da Waffle House, Joe Rogers Jr., fez check-in de cozinheiros, garçons e gerentes em três de suas lanchonetes 24 horas, todos a poucos passos das dunas, um pôr do sol ou um calçadão. Ele treinou seus trabalhadores através de algumas das maiores multidões que eles experimentaram em um ano como hordas de férias de primavera, recém-saído de madrugadas de festa e cheio de verificações de estímulo, alinhadas para batatas fritas, bacon e ovos.

“Os clientes apareceram em massa”, diz Rogers, filho de um cofundador que dirige a rede desde os anos 1970. “Os negócios começaram a subir. Em Destin, o trânsito estava louco. ”

Foi um alívio bem-vindo para a rede icônica, após um dos momentos mais difíceis na história de 66 anos da Waffle House. As vendas subiram até 15% nas últimas semanas, revertendo um declínio que começou com o bloqueio pandêmico em março passado. Forbes estima que as vendas da Waffle House em 2020 foram de cerca de US $ 1 bilhão, após voltar a 90% das vendas gerais de 2019 no outono. Compare isso com o Denny’s, talvez o negócio público comparável mais próximo, onde as vendas caíram quase pela metade no ano passado.

Ainda assim, com a vacinação em pleno andamento nos EUA, os investidores estão elevando o valor de salas de jantar acessíveis: as ações da Denny subiram 260% em relação à baixa de US $ 5 em março de 2020 e estão sendo negociadas a quase 4 vezes a receita (e outras redes de fast food estão negociação ainda maior). Com base nisso, a Waffle House valeria pelo menos US $ 4 bilhões, o que faria Rogers valer pelo menos US $ 2 bilhões. Isso é o suficiente para estrear em Forbes‘Classificação global dos bilionários do mundo pela primeira vez este ano. Rogers, 74, diz que qualquer estimativa de sua fortuna pessoal é “notícia falsa”, mas não nega que Waffle House está começando a crescer novamente.

Um ano atrás, quando a pandemia forçou o fechamento de todo o setor de restaurantes, as coisas pareciam muito menos prósperas. Enquanto os veículos de entrega e entrega robustos como McDonald’s e Dominos prosperaram, cadeias de café da manhã como Dunkin e Horton’s foram esmagadas quando o trânsito foi interrompido, um golpe que atingiu apenas a Waffle House ainda mais: as vendas caíram 70% em apenas algumas semanas em Março de 2020, forçando Rogers a fechar 20% de suas instalações e dispensar milhares de trabalhadores. Naquele mês, pela primeira vez, o “Waffle House Index” da rede – que foi usado no passado pela FEMA para medir o quão devastadora é uma catástrofe para as comunidades locais – piscou em vermelho.

O bilionário não é estranho à crise. Quando Rogers assumiu as rédeas da empresa aos 26 anos, a Waffle House tinha dois grupos de propriedade familiar, dívidas crescentes e controlava apenas 30% das localidades. Pouco depois de assumir, ele enfrentou sua primeira crise na turbulência financeira e escassez de gás dos anos 1970, o que o levou a consolidar a propriedade dentro de sua família para que ele tivesse o controle acionário. Ele pagou a dívida da empresa e se comprometeu a evitar empréstimos no futuro. Com o tempo, Rogers fez questão de manter seus lanchonetes desafiadoramente abertos diante da calamidade, aparecendo em Charleston em 1989 para servir café depois que o furacão Hugo atingiu a cidade e Joplin, Missouri, depois que um tornado matou 158 pessoas em 2011.

Mas o coronavírus era diferente e, no verão de 2020, ele se preparava para uma recuperação incapacitante e incerta.

“Historicamente, usamos os recursos do resto do sistema para ir para a crise em parte do sistema”, diz ele sobre crises anteriores. Desta vez, disse ele, “o desastre foi nacional e muito mais devastador para os negócios. Quando a crise atingiu todo o sistema, o recurso aqui era dinheiro. Os negócios estavam secando. ”

Ele levou dois meses para visitar um local da Waffle House, devido a uma cirurgia nas costas antes da pandemia. Em maio, Rogers voltou a visitar dezenas, apesar do colete ortopédico e da bengala. “Cheguei a muitos mercados. Em vez de ir a 10 restaurantes por dia, quando eu ia para o campo, seriam cinco ”, diz Rogers. “Vou um pouco mais devagar. Não coloquei a cana até setembro. Passei o verão com aquela bengala. ”

Rogers diz que a rede ainda está lidando com atrasos relacionados à pandemia em curso, citando uma quarta-feira de março, quando 50 entregas do distribuidor da Waffle House foram perdidas porque não havia caminhoneiros suficientes para fazer as entregas, mas que a recuperação da Waffle House foi forte .

“As pessoas foram confinadas”, diz o conservador declarado, que criticou publicamente as ordens de bloqueio que se espalharam por todo o país durante a pandemia. Mas se alguma rede foi criada para sobreviver à crise do coronavírus, foi a Waffle House, que opera em desacordo com a maioria de seus concorrentes de fast food. A Waffle House é uma das poucas a ter um plano de propriedade de ações para trabalhadores horistas, que Rogers criou décadas atrás, e da mesma forma é uma das últimas redes que restou para evitar dívidas. Também possui a maioria de suas localizações, com apenas 10% operando como franquias.

Olhando para o futuro, ele está planejando usar a recuperação – e sua vantagem no balanço patrimonial – para aproveitar o momento atual. Os lucros da loja foram aumentados recentemente porque a maioria das lojas em operação tem vendas crescentes, contando com cerca de 80% de sua força de trabalho regular.

Tudo isso coloca a Waffle House em uma posição privilegiada para adquirir locais valiosos em todo o país. Mas, até agora, Rogers diz que não viu muitos negócios.

“Eles podem estar vindo”, diz ele. “Haverá muitos naufrágios na indústria de restaurantes.”

Fonte: www.forbes.com