Por que o operador mais inteligente da Fast Food está se expandindo quando os negócios são terríveis

Neal Aronson passou a última década comprando marcas icônicas como Arby, Buffalo Wild Wings e Jimmy John. Mas o Covid-19 é terrível para restaurantes. A solução dele? Compre mais.


Inspire os co-fundadores da Brands Paul Brown e Neal Aronson na sede da empresa. A Inspire possui 19% de seus restaurantes, em comparação com 1% da Restaurant Brands International, controladora do Burger King.


Tna primavera, quando os restaurantes nos Estados Unidos estavam lutando para sobreviver ou fechar, os negócios estavam crescendo para o Sonic de Neal Aronson. A cadeia retrô de articulações de hop que ele adquiriu através da Roark Capital em 2018 foi perfeita para a pandemia. As vendas estavam em alta, incluindo um salto recorde de 30% em maio. Mas Paul Brown, CEO da Inspire Brands, a holding Roark proprietária da Sonic, não ficou satisfeita. Ele ligou para Aronson, querendo agitar as coisas.

Brown queria acelerar o lançamento de um novo formato para o jovem de 67 anos uma cadeia que reduziria sua dependência de barracas para dar espaço para a retirada e adicionar pátios cobertos para que os hóspedes pudessem deixar seus carros e jantar fora sob luzes de corda. Não importa que não houvesse protótipo, nenhuma prova do apelo do formato e nenhuma maneira de saber se o repentino aumento do Covid-19 duraria o suficiente para ser realizado.

“Essas builds não estavam no nosso orçamento e estamos no meio da pandemia”, diz Aronson, o titã de 55 anos de private equity que rapidamente deu a Brown a aprovação. “Sempre faça o que é certo e inteligente a longo prazo, independentemente da sabedoria convencional.”

Ele acrescentou: “A ligação durou um minuto”.

A dupla estava brincando com um raro ponto positivo em um portfólio de US $ 18 bilhões (ativos sob gestão) de mais de 20 redes de fast-food e outras empresas de franquia que têm uma pegada de varejo totalizando 39.000 locais. Aronson controla a maioria das operações de alimentos por meio de duas holdings: Inspire Brands, que ele co-fundou com Brown há dois anos e integrou o quarto maior negócio de restaurantes do país, com US $ 14,6 bilhões em vendas em todo o sistema que incluem Sonic, Arby, Buffalo Wild Wings e Jimmy John; A Focus Brands está profundamente envolvida em shopping centers, incluindo Jamba Juice, Tia Anne’s e Cinnabon. As duas empresas, juntamente com um punhado de franquias não alimentares de Roark, que incluem estúdio de fitness A Orangetheory, Batteries Plus, que vende baterias, cabos e lâmpadas, e a Petco, concorrente da Petco, dão a Roark um valor que Forbes As estimativas são de pelo menos US $ 800 milhões, sendo Aronson seu proprietário majoritário.

Hoje, essas franquias parecem uma porção considerável de risco. Os investimentos em restaurantes de Roark tiveram vendas em todo o sistema de mais de US $ 24 bilhões no ano passado, de acordo com a empresa de pesquisa Technomic da indústria de alimentos. Roark se recusou a fornecer dados para 2020, mas o melhor cenário, se seus pares negociados publicamente são alguma indicação, é que as vendas são estáveis. Os motoristas da cadeia de sanduíches Jimmy John passaram as semanas de bloqueio de chave ociosos porque as zonas de entrega das lojas estavam focadas nas áreas de repente fechadas, cheias de escritórios e campus universitários. As vendas na Buffalo Wild Wings, que contribuem com cerca de 35% do fluxo de caixa anual da Inspire (Ebitda) de US $ 260 milhões, caíram 40% em maio. Na Focus, onde mais de 20% de suas localizações ficam em shopping centers fechados e muitos restantes em áreas de descanso de rodovias vazias, o Southwest Grill do Moe tem se esforçado ao vender kits de taco caseiro.

Em abril, a S&P rebaixou a dívida negociada pela Inspire pela primeira vez com avisos de “deterioração” da receita e lucros e “alavancagem muito alta”. Em maio, quando a economia permaneceu fechada pela pandemia, um relatório de crédito da S&P estimou que o fluxo de caixa operacional cairia pela metade, para US $ 100 milhões este ano. A Inspire disse que o desempenho melhorou desde então, mas se recusou a fornecer detalhes. O preço da dívida negociada publicamente para ambas as holdings caiu dois dígitos no início de abril, antes de recuperar algumas das perdas, deixando ambos abaixo de 6% no ano.

“Essa pandemia fez muito para atrapalhar todas as nossas emoções”, diz o tímido Aronson, que passou cerca de três horas com Forbes em julho de 2019 e maio de 2020. “Mas acredito que está expondo para onde a indústria estava indo e está apenas esclarecendo.”

Aronson criou o Roark em 2001 e, na década passada, foi o dinheiro por trás da metade dos maiores negócios do setor. Alguns troféus: Carl Jr. e Hardee, comprados por US $ 1,75 bilhão em 2013 e, mais recentemente, as ações preferenciais da The Cheesecake Factory, chegaram a US $ 200 milhões em abril, no momento em que a pandemia se instalava. É uma tentativa de escala que Aronson vê como essencial para manter a alavancagem sobre fornecedores, proprietários e provedores de dados e promover mudanças operacionais em várias cadeias, como o pivô da pandemia que priorizou as vendas digitais em vez das refeições.

“A questão é: quem terá a experiência, o prazo e o capital para fazer os investimentos que compensam alguns desses ventos contrários”, diz Aronson, que nomeou Roark como o personagem principal impiedosamente competitivo de Ayn Rand. The Fountainhead, um favorito de individualistas e libertários. “Nem todo mundo vai. O que decidimos fazer não é sentar lá e levá-lo. “

UMAronson entrou em restaurantes por meio de outra indústria de serviços: hotéis. Filho ambicioso de um corretor da bolsa e professor de Livingston, Nova Jersey, Aronson se sustentou durante seus anos estudando finanças na Universidade de Lehigh, trocando cartões de beisebol colecionáveis. Depois de se formar em 1987, ele fez shows com alguns dos maiores nomes do setor financeiro – incluindo Drexel Burnham Lambert e Acadia Partners (hoje Oak Hill Partners) – antes de terminar no Odyssey Partners sob a tutela das lendas de Wall Street Leon Levy e Jack Nash, os pioneiros das aquisições mais conhecidos por criar a empresa de corretagem institucional Oppenheimer & Co. nos anos 70.

Em 1995, aos 30 anos, juntou-se ao tio, ex-presidente do Holiday Inn, como co-fundador da U.S. Franchise Systems. Eles formaram uma cadeia de 27 hotéis regionais no décimo maior franqueador de hotéis do país, com uma rede nacional de mais de 1.100 propriedades, antes de vendê-los ao Hyatt Hotels da família Pritzker por US $ 100 milhões em 2000. Um ano depois, após embolsar uma estimativa Com 10 milhões de dólares do acordo, Aronson foi a solo. Com o apoio de Nash e Levy, ele mirou em um segmento esquecido do negócio de compras: franquias.

As empresas de aquisição na época preferiam empresas operacionais com muitas divisões mais fáceis de desmembrar do que as operações de franquia mais bagunçadas e motivadas por empreendedores. O processo foi lento no início, cada negócio financiado com aumentos pontuais de capital.



“Enquanto contratávamos, pagava os salários das pessoas, seus bônus, o escritório, a viagem e o direito”, diz Aronson. “Eu não tentei arrecadar um fundo. Eu provavelmente poderia ter, mas não queria. Eu só queria construir algo especial e só queria investir. Eu tinha que ser sincero, inclusive dizendo ‘eu não sei’, mais do que ninguém. Essas pessoas podem cheirar besteira a uma milha de distância. ”

Depois que Levy morreu em 2003, Aronson decidiu que precisava de uma fonte de capital mais permanente e diversificada e fechou um fundo de US $ 413 milhões em 2005, que ele costumava adquirir para Moe, McAlister’s Deli e Schlotzsky. Três anos depois, Nash morreu e o investidor de 43 anos se viu sentado em um fundo de bilhões de dólares recém-fechado – Roark II -, mas sem seus mentores de longa data, quando os Estados Unidos entraram na pior crise econômica desde a Grande Depressão.

“Na verdade, isso me paralisou”, lembra Aronson, após uma pausa profunda, seu corpo alto e tenso enrijecido no sofá em seu escritório em Atlanta em julho de 2019. Além disso, seus problemas foram dois investimentos não-alimentares profundamente problemáticos: Ace Mortgage e estruturas de madeira. “O que salvou este lugar foi minha esposa, Wendy, um dia me agarrando pelos ombros e dizendo: know Eu sei que você ama Jack e sei o quanto ele era importante, mas há pessoas que estão contando com você. Você precisa se unir. ‘”

Ele chamou seus investidores para entregar as más notícias: estava eliminando as duas falhas e usando o capital restante para investir exclusivamente em negócios de franquia. Ele também disse a eles para não esperar o ciclo de vida típico de private equity de três a cinco anos. Seu fundo era uma aposta de longo prazo e, em 2010, ele estava fazendo apostas, primeiro com Wingstop e tia Anne, seguidas rapidamente pela Corner Bakery e depois o que se tornaria sua maior conquista – Arby’s, o campeão indiscutível de carne assada de fast-food .

A cadeia de 3.000 lojas estava em péssimo estado. Sob a administração das empresas Triarc de Nelson Peltz, que também dirigia a Wendy, a cadeia de 56 anos passou por uma série de embaralhamento administrativo e estava operando com uma perda operacional anual de US $ 51 milhões. Aronson comprometeu US $ 130 milhões em ações para comprar 81,5% da cadeia em julho de 2011, assumiu US $ 190 milhões de sua dívida, investiu US $ 50 milhões antecipadamente e concordou em outros US $ 50 milhões nos próximos três anos. Em seguida, ele trouxe Brown a bordo, um intruso do setor, recém-contratado pela Hilton e pela Expedia.

“[Coming from hotels] me deu a desculpa de fazer muitas perguntas ”, lembra Brown, 53 anos, em uma entrevista na sede da Inspire, ao norte de Atlanta, em julho passado. “Isso me deu a latitude de não esperar respostas.”

Uma resposta: faça da carne a estrela do show. Ele moveu a preparação do sanduíche de 13 horas para a frente da cozinha, para que o cliente pudesse vê-lo em fatias. Ele começou a testar uma dúzia de novos itens por ano, contra dois, e lançou cada novo sanduíche com desconto. Somente aqueles que obtiveram um mínimo de 3% das vendas brutas foram transferidos para o preço total. Quatro conseguiram, incluindo o Smokehouse Brisket, que aumentou as vendas em 12% quando foi lançado em 2013.

A cadeia recebeu uma assistência surpreendente do apresentador Jon Stewart, da Comedy Central, que passou anos passeando pela cadeia, apesar de nunca provar sua comida. A rede decidiu possuí-lo, transmitindo um anúncio durante o último show de Stewart, em agosto de 2015, destacando os anos de abuso. Funcionou. No dia seguinte, a rede entregou seu melhor dia de vendas, um recorde que a empresa diz ter superado centenas de vezes desde então, o que ajudou a elevar as vendas em todo o sistema para US $ 4 bilhões, com o Inspire recebendo cerca de US $ 1,5 bilhão. Forbes avalia Arby’s em US $ 2 bilhões, um retorno quase 10x do investimento de US $ 230 milhões de Roark, não incluindo dividendos de US $ 600 milhões que a empresa diz terem voltado ao Inspire.

“O mais fácil seria vender o Arby’s em 2014 e todo mundo teria se saído muito bem”, diz Aronson. “Nunca tomamos o caminho mais fácil”.

Sua decisão de se aprofundar no fast food veio uma noite em 2014, durante um jantar mensal com Brown em sua casa favorita em Atlanta. Eles estavam discutindo os rumores em torno da possível fusão de redes de hotéis Marriott, IHG e Starwood, que estavam sendo pressionados por insurgentes como a Expedia, e concordaram que o setor de fast-food estava propenso a ser interrompido graças a startups baseadas em dados como GrubHub e DoorDash. Brown rabiscou as palavras “dissidentes” e “cultura” em um guardanapo e deslizou-o para Aronson enquanto mastigava. A parte de comida do fast food é uma mercadoria. Eles queriam investir em redes com uma cultura criada por dissidentes como Ray Kroc, no McDonald’s, ou Coronel Sanders, no Kentucky Fried Chicken.

Brown voltou à Arby’s enquanto Aronson começou a arrecadar fundos para o projeto. Quatro anos depois, eles fizeram os primeiros investimentos da Inspire, Buffalo Wild Wings e Sonic, com cada um deles participando diretamente da Inspire nos arredores de Roark. No ano passado, eles adicionaram uma participação majoritária na lanchonete Jimmy John’s, que Roark adquiriu em 2016 do fundador Jimmy John Liautaud.

Aronson não divulgou seu baú de guerra, mas não diminuiu sua atividade durante a pandemia. Inspire comprou 22 locais adicionais de Buffalo Wild Wings por um valor não divulgado em fevereiro. Em abril, Roark pagou US $ 200 milhões por uma participação na The Cheesecake Factory, após a notícia de que a cadeia havia concedido 41.000 trabalhadores e notificou os proprietários de que não poderia pagar o aluguel, o que provocou uma queda de 65% nas ações. Roark já obteve um retorno de 26% sobre esse investimento e, em três anos, pode acabar com um quinto do patrimônio da cadeia.

O Inspire emitiu US $ 750 milhões em títulos corporativos em maio. A empresa contratou os mutuários novamente na semana passada com uma oferta de US $ 825 milhões que planeja usar para retirar dívidas de custo mais alto. A empresa também investiu US $ 100 milhões para melhorar o marketing digital e os pedidos móveis desde março, incluindo um acordo que torna a DoorDash um parceiro de entrega preferencial da Buffalo Wild Wings.

Os investidores de Aronson aprenderam a ser pacientes. O Roark só saiu de 12 de seus 77 investimentos, incluindo apenas um restaurante IPO, o Wingstop, que levantou US $ 126 milhões em uma oferta de 2015 e proporcionou a Roark um retorno de investimento de 5,5x. Aronson ainda é dono da primeira compra de Roark, a cadeia de sorvetes Carvel, que ele comprou em 2001 por US $ 48 milhões e, desde então, passou a ter mais de 300 localidades, cerca de 25% menos do que quando o comprou.

“Estamos nos atendendo ao que é importante, no que acreditamos, no que falamos e no que fazemos”, diz Aronson. “Em tempos difíceis, é quando as pessoas se perdem. Nós não estamos perdidos. ”

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Fonte: www.forbes.com